EL CORAL pierde color ¿y sus peces también?

El mimetismo de los peces, más lento que el blanqueamiento del entorno

El cambio climático es una amenaza para los ecosistemas en todo el planeta, y los arrecifes de coral son especialmente vulnerables. El calentamiento global ha provocado un blanqueamiento masivo de corales en todo el mundo. Y eso está afectando a las comunidades de peces que dependen de ellos. De hecho, algunos peces también están perdiendo su propio color.

Según un estudio reciente publicado en Global Change Biology, el blanqueamiento masivo de corales está afectando a todas las especies de los arrecifes.

Los corales en México están perdiendo color / EL CEO

¿Se mimetizarán los peces con los corales?

Los colores brillantes de los peces que habitan en estos arrecifes podrían ser historia en un futuro próximo. A medida que los corales se vuelvan más pardos, las comunidades de peces podrían volverse más opacas, aunque fuese sólo por una cuestión de mimetismo con el entorno.

Algunos peces se resisten a abandonar un coral blanqueado en la Gran Barrera / Pixabay
Algunos peces se resisten a abandonar un coral blanqueado en la Gran Barrera / Pixabay

Lo confirma un equipo de investigadores de la Universidad James Cook coordinado por el ecólogo marino Chris Hemingson.

Trabajando en el Mar de Coral

Los investigadores examinaron los distintos colores de los peces que habitan en los arrecifes que rodean la isla de Orfeo, en el mar del Coral, al noreste de Australia. Descubrieron que la coloración de las especies de peces está estrechamente relacionada con los arrecifes de coral en que viven y depende de ellos.

Los arrecifes de coral proporcionan hábitats y alimento a los peces, y su pérdida está afectando a las poblaciones de peces.

Ilustración de un gran arrecife coralino  / BEonloop
Ilustración de un gran arrecife coralino / BEonloop

El impacto en la Gran Barrera

Los estudios aéreos recientes realizados por las autoridades del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral mostraron que en los 2.300 km en los que se extienden los arrecifes de coral, muchas zonas están completamente desprovistas de corales.

Esto confirma que se ha producido el cuarto blanqueamiento masivo de corales tras los últimos tres registrados en las olas de calor de 2016, 2017 y 2020.

Datos de 27 años de estudio

Los investigadores utilizaron los datos recogidos en los últimos 27 años de estudios y precisaron que, aunque los colores de las especies de peces corresponden a determinadas funciones, como el camuflaje para defenderse de los ataques de los depredadores, su coloración está estrechamente relacionada con los arrecifes de coral que habitan y depende de ellos.

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Compararon los colores de los peces en los arrecifes afectados por el cambio climático con aquellos en arrecifes menos afectados.

Una tortuga marina discurre por una zona de corales descoloridos / Pixabay
Una tortuga marina discurre por una zona de corales descoloridos / Pixabay

Descubrieron que en las zonas con mayor presencia de algas y corales muertos, los peces tenían una intensidad y gama cromática mucho más tenue. Esto significa que los peces adquirían un aspecto más uniforme, casi confuso entre unas especies y otras.

¿Mimetizarse rápidamente o morir?

Este fenómeno sólo afecta a ciertas poblaciones de peces que se adaptan forzosamente al cambio repentino de su entorno para sobrevivir, como el gobio de color verde. Su población ha bajado considerablemente en la isla Orpheus desde el primer episodio de blanqueamiento que afectó al arrecife en 1998.

El hecho es que debemos hacernos a la idea de que en muy poco tiempo estaremos observando peces con colores más apagados y pálidos en arrecifes de coral mucho menos coloridos que hace sólo tres décadas.

Edición BE OnLoop con información de Futura y Global Change Biology

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